Sarampión: así debilita el sistema inmunológico, reduciendo las defensas

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Catherine Le Nevez
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Fuente: alamy

El sarampión no solo es peligroso en sí mismo - ya que puede conducir a complicaciones graves, que incluso pueden ser fatales - pero también porque puede comprometer el funcionamiento del sistema inmunológico durante mucho tiempo del organismo.

En particular, los resultados de dos estudios recién publicados en las revistas "Science" y "Science Immunology" muestran que la infección por el virus del sarampión, por un lado, induce una especie de amnesia inmune del organismo, que puede volver susceptible a infecciones a las que ya se había enfrentado en el pasado, y por otro limita su capacidad para hacer frente a nuevas infecciones. Todo durante un período de tiempo bastante largo, probablemente años.





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Los efectos del sarampión en el sistema inmunológico

Que el sarampión tiene una influencia decididamente negativa sobre el sistema inmunitario en realidad se sabe desde hace mucho tiempo: ya en los primeros años del siglo XX, un médico austriaco había comunicado el caso de un niño en el que la prueba cutánea de la tuberculina (que permite indicar si hubo o no contacto con la bacteria responsable de la tuberculosis) había pasado de positivo a negativo después de una infección de sarampión. Y a lo largo de los años, se han informado varios casos de atenuación de la psoriasis, una enfermedad causada por una activación anormal del sistema inmunitario, en pacientes que han tenido sarampión.



Finalmente, en 2022, un equipo de investigación dirigido por Bryan Grenfell, biólogo con experiencia en dinámica de población de la Universidad de Princeton, analizó datos de mortalidad en varios países antes y después de la introducción de la vacunación masiva contra el sarampión y descubrió que en los dos o tres años posteriores a una epidemia de sarampión hubo un aumento de enfermedades y muertes causadas por otros agentes infecciosos. Para indicar, de hecho, un debilitamiento de la capacidad de defensa del cuerpo como resultado del propio sarampión.

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amnesia inmune

Un joven estudiante, Michael Mina, perteneciente al grupo de investigación Greenfall, decidió profundizar aún más en la cuestión y para ello se dirigió a una población muy particular: un grupo de protestantes ortodoxos holandeses, que por convicciones religiosas no vacunan a sus niños, ni siquiera contra el sarampión.



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Con un grupo de colegas, Mina analizó muestras de sangre de 77 niños no vacunados, antes y después de que enfermaran de sarampión durante una epidemia ocurrida en Holanda en 2022. En concreto, los investigadores utilizaron una prueba llamada VirScan que les permite analizar simultáneamente la presencia de anticuerpos contra miles de virus y muchos tipos de bacterias.

Les recordamos que la presencia en la sangre de un anticuerpo específico contra un determinado agente infeccioso es una señal de que el organismo se ha encontrado con ese agente en el pasado y que está listo para atacarlo masiva y rápidamente en caso de un nuevo encuentro (nosotros hablar de memoria inmune). Bueno, el VirScan reveló que los niños no vacunados perdieron del 11% al 73% de los anticuerpos que poseían antes de contraer el sarampión después de la enfermedad.

En la práctica, esto significa que después del sarampión esos niños habían perdido parte, en algunos casos buena parte, de las defensas inmunitarias que habían acumulado con el tiempo, quedando al descubierto con respecto a la posibilidad de volver a enfermar por enfermedades ya abordadas. Pero ojo: un análisis similar realizado en niños vacunados demostró que, por el contrario, la vacunación no implica pérdida de anticuerpos.

Según los autores del estudio, publicado en la revista "Science", la única forma de reconstruir esa "biodiversidad" natural de anticuerpos sería exponer de nuevo al niño a las infecciones en cuestión (con todos los inconvenientes y riesgos que ello conlleva). ) o, cuando sea posible, vacunarlos (por primera vez o de nuevo, si ya han sido vacunados) contra ellos.

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Ataque a los linfocitos B

Para comprender mejor la base celular del fenómeno, otro equipo de investigación, dirigido por Velislava Petrova del Instituto Wellcome Sanger en Cambridge, Gran Bretaña, realizó más análisis en muestras de sangre de un subconjunto de los niños que Mine estudió. Gracias a este nuevo análisis, resultó que después de la infección hay una reducción en el número de células responsables de la producción de anticuerpos relacionados con los agentes infecciosos encontrados en el pasado, los llamados linfocitos B de memoria.

No solo también hay un impacto en otro tipo de linfocitos B, llamado ingenuo y designado para combatir infecciones raras, cuya correcta maduración se impide.

Por un lado, por lo tanto, el virus del sarampión destruye la "memoria" de algunas infecciones encontradas en el pasado, haciéndolas susceptibles a la infección nuevamente. Por otro lado, dificulta la capacidad del sistema inmunitario para hacer frente a nuevas infecciones.

Aunque todavía no está claro cuáles son las consecuencias precisas de estos eventos celulares en términos de mortalidad posterior, para los autores de estos estudios los resultados obtenidos son suficientes para reiteramos una vez más la importancia de la vacunación contra el sarampión. Para evitar una enfermedad peligrosa en sí misma, por las complicaciones que puede acarrear -la Organización Mundial de la Salud recuerda que en todo el mundo, entre 2000 y 2022, la vacunación contra el sarampión salvó 21 millones de vidas-, pero también para no quedar indefenso frente a otras enfermedades infecciosas.

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